Coronavirus rouba a alegria bíblica do Belém do Natal

(ASSOCIATED PRESS) –  O coronavírus lançou uma nuvem sobre as celebrações de Natal em Belém, praticamente fechando a cidade bíblica reverenciada como o local de nascimento de Jesus no auge da normalmente alegre temporada de férias.

Faltam os milhares de peregrinos internacionais que normalmente descem sobre a cidade. Restaurantes, hotéis e lojas de souvenirs estão fechados. O renomado serviço de iluminação para árvores de Natal será limitado a um pequeno grupo de pessoas autorizadas, assim como os serviços religiosos na véspera de Natal.

“Belém está morta”, disse Maryana al-Arja, proprietária do Angel Hotel de 120 quartos nos arredores de Belém.

O hotel foi o local do primeiro surto de coronavírus na Cisjordânia – quando um grupo de turistas gregos contraiu o vírus em março passado.

Ela manteve seus 25 funcionários na equipe por vários meses, mas no final das contas não conseguiu continuar a pagá-los. Al-Arja, que também foi infectada com o vírus, disse que foi forçada a fechar o hotel e demitir toda a equipe porque não há sinal de que a pandemia esteja terminando ou de turistas visitando tão cedo.

“Tivemos 351 grupos de turistas reservados em nosso hotel este ano, cada um com 150 pessoas”, disse ela. “Mas todos eles cancelaram.”

Elyas al-Arja, o chefe da associação de hotéis da cidade, disse que Belém recebeu cerca de 3 milhões de turistas em 2019. Com Israel, o principal ponto de entrada de visitantes internacionais na região, proibindo turistas por causa da crise do coronavírus, e na fronteira com a Cisjordânia travessia com a Jordânia fechada para estrangeiros, esse número está próximo de zero neste ano, disse.

“Sessenta por cento da cidade depende do turismo e sua renda desapareceu quando os turistas desapareceram”, disse al-Arja, um primo do proprietário do Angel Hotel.

O Ambassador Hotel, que fica próximo à Igreja da Natividade, construído no local onde os cristãos acreditam que Jesus nasceu, reabriu um andar na esperança de que alguns visitantes locais queiram vir comemorar nas próximas semanas.

Mahmoud Tarman, a recepcionista do hotel, disse que o Embaixador trouxe de volta oito de seus 60 funcionários para servir os hóspedes locais. Mas com a economia da Cisjordânia devastada por repetidos bloqueios, ainda não está claro quantas pessoas virão.

“Nesta época do ano, este hotel vazio estaria cheio de vida. Mas, como você vê, não há vida, nem mesmo uma árvore de Natal ainda, ”ele disse enquanto apontava para o saguão vazio.

A Autoridade Palestina, que administra partes da Cisjordânia ocupada por Israel, impôs esta semana um novo bloqueio noturno para ajudar a conter um aumento nos casos de coronavírus. As pessoas devem permanecer dentro de casa das 19h às 6h, e Belém está incluída no bloqueio.

Autoridades dizem que o bloqueio pode ser estendido até o Natal e o ano novo, se os níveis de infecção não baixarem. O Ministério da Saúde relatou um total de cerca de 65.000 casos de coronavírus na Cisjordânia e mais de 620 mortes.

O prefeito de Belém, Anton Salman, disse que a cidade planejou receber 3.000 convidados, incluindo tropas de escoteiros locais e bandas musicais de todo o mundo que normalmente entretêm os visitantes durante as festividades da véspera de Natal.

Ele disse que a famosa iluminação da árvore de Natal, programada para quinta-feira, será limitada a apenas 15 convidados, incluindo prefeitos locais, o governador de distrito e o Patriarca Latino e outros clérigos. O presidente palestino de 85 anos, Mahmoud Abbas, que costuma participar da celebração, foi convidado, mas não disse se comparecerá.

A Missa da Meia-Noite, um evento solene liderado pelo Patriarca Latino que geralmente é assistido por líderes religiosos, VIPs locais e centenas de peregrinos de todo o mundo, também foi reduzida, disse Salman. Ele disse que as autoridades ainda estão trabalhando na lista de convidados, mas espera-se que inclua líderes religiosos e alguns diplomatas estrangeiros. O evento será fechado ao público em geral, mas transmitido ao vivo para que as pessoas assistam.

“Ninguém pode ter a responsabilidade de convidar um grande número de pessoas para eventos de Natal”, disse ele. “Nada será igual durante a pandemia”.

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